De volledige economische gevolgen van de pandemie van het coronavirus zijn nog lang niet begrepen, maar het is nu al duidelijk dat er duurzame, zo niet permanente veranderingen in de wereldhandel zullen plaatsvinden. De industriële digitalisering zal een sleutelrol spelen bij het helpen van productiebedrijven om de komende beroering te overleven.

De wereldwijde vrijhandel stond al onder druk door de handelsoorlog tussen de VS en China. De pandemie heeft voor veel landen nog meer duidelijk gemaakt dat zij afhankelijk zijn van verre, politiek gevoelige, goedkope landen voor goederen die plotseling van cruciaal belang zijn geworden voor hun gezondheidssystemen, zoals maskers en ventilatoren. De crisis leidt ertoe dat zowel landen als bedrijven hun afhankelijkheid van lange bevoorradingsketens opnieuw evalueren. Dit zal waarschijnlijk mogelijkheden creëren voor “reshoring” of “nearshoring” van de productie van een breed scala aan goederen. Met name die waarvan wordt aangenomen dat ze van strategisch belang zijn in het licht van een nieuwe economische realiteit. Maar om reshoring of nearshoring mogelijk te maken, moeten de kosten van de lokale productie aanzienlijk worden verlaagd.

Dit is het doel van de Vierde Industriële Revolutie (4IR), de digitalisering van de industrie. 4IR biedt potentieel de middelen om de productiekosten te verlagen en de efficiëntie te verbeteren in een mate die reshoring haalbaar maakt. Een recent rapport van McKinsey en het Global Lighthouse Network stelt dat bedrijven die 4IR-tools hebben geïmplementeerd, voordelen hebben gezien, waaronder 15 tot 30 procent verbetering van de arbeidsproductiviteit, 10 tot 30 procent toename van de doorvoer, 30 tot 50 procent vermindering van de stilstand van machines en 10 tot 20 procent vermindering van de kosten van kwaliteit. Het vermogen om van deze voordelen te profiteren zal van vitaal belang zijn om de jaren van economische turbulentie als gevolg van de Covid-19-crisis te doorstaan en om de kansen te grijpen die zich ongetwijfeld zullen voordoen.

De sleutel om te profiteren van 4IR is toegewijd leiderschap en management actie. In vergelijking met de totstandbrenging hiervan is de uitvoering van de industriële digitalisering relatief eenvoudig. De ervaring leert dat veel productiebedrijven knelpunten hebben die snel kunnen worden opgelost door een kleine dosis digitalisering. Quick wins zijn vaak mogelijk in een tijdsbestek van drie maanden. Zo’n kortete